Аудитория была большая и светлая. Тёплое июньское солнце весьма деликатно старалось приободрить школьников, не слишком отвлекая от предстоящего экзамена. Дети шептались. Их было довольно много- весь пятый курс, человек, поди, сорок,- поэтому в классе стоял тихий, но размеренный гул. Некоторые уже озабоченно поглядывали на часы, одна девочка, зажмурившись, повторяла какие-то движения палочкой, но большинство предпочитало просто поболтать, пока есть время.

Экзамен и правда пора было начинать. Альфард бросил долгий взгляд на дверь- никого. Первая парта, прямо перед столом комиссии по-прежнему пустовала, а значит, один из учеников не явился. Интересно, с какого факультета?..

-Надо проводить перекличку,- заявила Мортон, серьёзная молодая блондинка с пересушенными волосами, представитель министерства.

-Возможно, профессор Слагхорн знает, кого нет?- Альфард повернулась направо, к тучному преподавателю.

-Ах, мистер Блэк, моя память не столь блистательна, так сразу и не скажешь, наверное...

Мортон начала зачитывать список. Школьники притихли, каждый незамедлительно отзывался на своё имя и настороженно глядел: чего ещё понадобиться. Перед юными Блэками, как ни странно, оказалось целых три человека- на своем курсе Альфард всегда был первым в любом списке. Сириус небрежно откинул волосы с лица и ослепительно улыбнулся дяде. "Он просто копия Ориона, и так же притягивает всеобщее внимание"- подумал Альфард, чуть улыбаясь в ответ - всё-таки нехорошо, если другие ученики подумают, будто он собирается помогать племяннику.

Своё наличие в классе подтвердил сын начальника аврората, затем младшая дочка его однокурсника. Знакомых фамилий было много, как и везде в чистокровном мире.

-Шайни, Алисия,- даже эту маглорождённую девочку Блэк знал, она была на новогоднем балу у Малфоев вместе с Фрэнком Лонгботтомом.

-Северус Снейп,- никто не ответил. Дети начали оглядываться друг на друга, хотя, наверняка, и раньше видели, кто отсутствует.

-Северус Снейп,- повторила Мортон чуть громче, тоже с надеждой поглядывая на дверь. Вот сейчас он ворвётся, растрёпанный, как все мальчишки, извиниться и сядет за первую парту, посылая в разные концы класса то полные восторга, то испепеляющие взгляды.

-Никто не знает, где может быть Северус Снейп?

С задних рядов хмыкнули, а какая-то девица, сидящая слева от пустующей парты, тихо засмеялась, прикрывая рот ладонью с облупившимся лаком на ногтях. Альфард как раз смотрел на эти ногти, вспоминая, пользуется ли кто-нибудь из его сестёр чем-то подобным, когда вальяжный и уверенный голос племянника возвестил:

-Мы за ним, слава Мерлину, следить не приставлены,- тут засмеялся уже весь класс.

Мортон аккуратно положила список на край стола и обернулась к коллегам.

-Давно пора начать экзамен, мы больше не можем ждать.

-Да бросьте, мальчик сейчас прибежит, куда он мог потеряться,- возразил Альфард, мысленно давая незнакомому пареньку последний шанс: немедленно окажись тут, маленький паршивец, я не собираюсь ради тебя и дальше задерживать сорок человек.

-За двадцать минут не прибежал. Мистер Блэк, я отмечаю отсутствие,- чопорно произнесла Мортон.

-Кэтрин права, понятия не имею, куда мог подевался мистер Снейп. Кажется, я видел его сегодня утром в Большом Зале, или не сегодня...- тревожно закудахтал Слагхорн.

Альфард пожал плечами и пошёл раздавать задания. Опоздавшему придётся пересдавать в августе, уже в самом министерстве магии. Не так уж страшно для посмевшего не явиться на экзамен по одной из важнейших школьных дисциплин. Малец точно не с факультета храбрецов?

Через пару минут все дети с головой погрузились в работу. Девица с обострённым чувством юмора тут же начала грызть и без того повреждённые ногти. Альфард мельком глянул на Сириуса- тот неторопливо, но уверенно писал, больше внимания уделяя завитушкам почерка, чем тексту задания. Истинный Блэк, этот-то уж точно напишет, если, конечно, не решит, что ему это все надоело и уже пора подкрепиться.

-Мистер Блэк,- прошептала Мортон,- по инструкции положено предупредить администрацию школы. Вы не сходите в учительскую?

-А вы с ними вдвоём справитесь? -ещё тише ответил Блэк.

-Ну разумеется,- трудно было понять, отвечает она серьёзно или тоже иронизирует. До учительской он дошел быстро, хотя и не торопился. Комната вполне могла оказаться пустой- большую часть времени профессора проводили в собственных кабинетах. В таком случае Альфарду пришлось бы искать живую душу по всей школе, но, к счастью, ему повезло. В довольно светлой для древнего и сурового Хогвартса комнате у окна сидела профессор Макгонагалл и что-то писала. Как преподаватель трансфигурации, она не могла присутствовать на экзамене по своему предмету, зато могла решить, где стоит искать потерявшегося ученика.

-Здравствуйте, профессор.- Альфард улыбнулся, вспоминая, как на свой выпускной, где даже железная староста Минерва рыдала в обнимку со школьными подругами.

-Мистер Блэк? В чём дело, что-то случилось на экзамене?

-Да, случилось,- а он уж было понадеялся поностальгировать вместе,- у нас нет одного ученика. Экзамен начали без него. Северус Снейп со слизерина, вы не предполагаете, куда он мог запропаститься?

Макгонагалл задумалась.

-Он, конечно, не самый дисциплинированный юноша, но вот так взять и не прийти... Думаю, надо предупредить директора Дамблдора,- она встала, оправила тёмно-зелёную мантию.- Спасибо за предупреждение. В остальном всё в порядке?

Блэк коротко кивнул, вышли из учительской они вместе, но Минерва повернула к лестнице наверх, а Альфард пошёл по коридору. В широких полосах золотистого света перед ним подрагивали пылинки, каблуки задорно постукивали по каменному полу. Всё-таки Альфард был рад снова оказаться в своей старой школе. Вообще-то он должен был только присутствовать на экзамене, но, может быть, стоит попросить директора отпустить племянников с ним вечером в Хогсмид. Если, конечно, деревушка выдержит сразу два поколения Блэков.

Альфард так углубился в планирование грядущих развлечений, что едва не прошёл мимо мальчика, сидящего на подоконнике прямо перед экзаменационным классом. Вначале он даже не узнал, кто перед ним. Странно, но вроде бы те же тёмные вьющиеся волосы, синие глаза и тонкие черты лица у младшего из Блэков складывались в совсем не выразительное, хотя и симпатичное личико. На него, поджав тонкие губы, смотрел младший брат Сириуса, Регулус.

-О, привет, Рег. Брата что ли ждёшь? Экзамен только что начался,- хотя, вообще-то он не слышал о каких-то особенно нежных отношениях между братьями. Мальчик теребил бело-зелёный галстук и косился на дверь.

-Нет, я... Я хотел узнать, все пришли?

-А откуда ты знаешь, что кто-то не пришёл?- он ещё не успел договорить, а племянник уже побледнел, как мел, и ещё шире раскрыл глаза. Альфард взял мальчика за руку,- Регулус, с мистером Снейпом что-то случилось?

-Я не знаю,- он прошептал он и отвел взгляд.

Под мантией и рубашкой к спине Альфарда прикоснулись ледяные чуть влажные пальцы, слегка сжали плечо и скользнули вперёд, к животу. Регул- ранимый четырнадцатилетний мальчик он не стал бы лгать, но вполне мог преувеличить и довообразить. С другой стороны, Снейпа нет и, кажется, искать его надо срочно.

-Регулус, это важно. Ты знаешь, где он сейчас?

-Я видел, как он выходил из гостиной. Утром, в половине седьмого. Но я не знаю, куда он мог пойти!

Альфард кивнул и, продолжая удерживать мальчика за руку, заглянул в кабинет и поманил пальцем Мортон. Она вышла почти немедленно, всем своим видом показывая, как ей не хочется отвлекаться надзора за детьми и как она сомневается в способностях Слагхорна в этой области.

-Мисс Мортон, прошу меня извинить, но я вынужден сам отправиться к директору,- это был блэковский способ строить фразы, витиевато, с чуть более сложными словами, чем необходимо для понимания. Такая речь почти всегда охлаждала собеседника, заставляла почувствовать официальность и ответственность,- Возможно, мальчик сейчас в опасности. Вернусь, как только смогу.

Посмотрев девушке в глаза, Блэк готов был стукнуть себя по лбу. Все эти холодные словечки были предназначены для утонувшей в канцелярах, сухой, как пепел, работницы министерства, а он вдруг увидел искренний испуг, и даже немного материнской заботы, пока не имевшей выхода, а потому направленной на любого, попавшего в беду.

-Разумеется, идите. Мы тут справимся.

Альфард кивнул и повёл племянника обратно по коридору, надеясь, что Макгонагалл успеет уйти раньше него.

Надежды оказались тщетными. Хотя Альфард и был уверен в своих подозрениях, излагать их, почти ничем не подкреплённые, было немного неловко. Минерва поджимала губы, но она, на его памяти, делала это почти во всех случаях.

-Дети просто так СОВы не пропускают. Я считаю, что нужно организовать поиски.

Дамблдор, против обыкновения, выглядел собранным и серьёзным. Он внимательно выслушал Альфарда, кивнул в ответ и обратился к младшему Блэку:

-Итак, Регулус, значит, ты видел мистера Снейпа выходящим из гостиной рано утром,- ребёнок скованно кивнул,- Скажи нам, как ты узнал, что он не пойдёт на экзамен? Он ведь мог просто выйти прогуляться перед сложной работой.

-Нет, я не знал. Я просто хотел проверить,- его слова показались чересчур твёрдыми, то ли от волнения, то ли из-за лжи.

-У тебя нет предположений, куда он мог пойти?

-Я не знаю, только... Мне показалось, что на нём была зимняя мантия. А сумки не было.

Директор прищурился, раздумывая, непонятная штуковина на столе перед ним тихонько засвистела, будто закипевший чайник.

-Спасибо, Регулус, пока ты можешь быть свободен.

Мальчишка немедленно вскочил, но к двери пошёл не так быстро. Было похоже, что, выйдя из кабинета, он тут же помчится бегом.

А директор уже отдавал приказы, не хуже чем настоящий полководец:

-Профессор Макгонагалл, соберите всех учителей для поисков. Вызовите профессора Карстарка, но экзамен не прерывайте. Нужно обыскать замок и прилежащие территории. Не удивлюсь, если мальчик ушёл в Запретный Лес.

Даже в сумрачном Запретном Лесу было бы слишком жарко для зимней мантии. Зачем бы её надевать?..

-Директор, я тоже хотел бы поучаствовать в поисках, если вы не возражаете. Я могу построить поисковое заклятие на личных вещах, это потребует времени, зато будем знать наверняка, а не искать вслепую, - откровенно говоря, ему больше хотелось бы уже сейчас бежать к Запретному Лесу, но здравый смысл говорил, что без его магии это может оказаться поиском иголки в стоге сена.

-Да, конечно, мистер Блэк. Пароль от гостиной слизерина- путь дракона. Касси?- перед ним с хлопком появился домовой эльф,- Покажи комнату Северуса Снейпа со слизерина, если заперто- откройте.

Минерва выскользнула из кабинета, едва-едва не превратившись к кошку для большей скорости. Альфарду тоже хотелось поскорее оказаться в подземельях. Конечно, вполне возможно, что мальчик перебрал с успокоительным огневиски и мирно спит где-нибудь на астрономической башне, но в это почему-то не верилось. "Бог и Богиня, пусть так оно и будет".