Наступил вечер. Листая справочники, Джо-Джо в который раз мысленно поблагодарил и отца, и доктора Леру. Информация в книгах была изложена столь простым и ясным языком, что, если бы ктонатомию преподавали в детском саду, малыши без проблем сдали бы по ней экзамен.

Джо-Джо вздрогнул, услыхав урчание в своём желудке. Какого чёрта?.. Несмотря на усиленную подготовку, он не забыл о еде и плотно поужинал всего лишь час назад…

Звук повторился. Ктошка вздохнул и взял с полки склянку, подаренную доктором Леру. Склянка была наполнена круглыми белыми таблетками. Джо-Джо неприязненно фыркнул. Не могла ли она ошибиться? При мысли о каких-то червяках внутри ктошку буквально передёргивало. Впрочем, хуже всё равно вряд ли будет…

Достав одну таблетку, маленький полосатый ктошка тихо вышмыгнул из своей комнаты и направился в ванную (идти до неё было ближе, чем до кухни). Встав перед большим зеркалом, Джо-Джо критически оглядел своё отражение. Похоже, Леру действительно была права… Его шерсть утеряла свой блеск, и сам он казался совершенно худым и измождённым. Вздохнув, Джо-Джо налил в стакан воды из-под крана, проглотил таблетку и запил её водой.

Ленточка, пребывавший в состоянии стресса с самого утра, вздрогнул, когда рядом с ним приземлилось что-то твёрдое и круглое. Червь нервно пошевелился, расправляя своё длинное тело. После подслушанного утром разговора он весь был как на иголках. Неужели… Неужели его убьют? Просто за то, что он сидит внутри ктошки? Конечно, он понимал, что его хозяин был из-за него не в лучшей форме, но неужели он должен поплатиться за это жизнью?..

Ленточка вздрогнул, ощутив странный запах. Оказавшись в луже желудочного сока, таблетка медленно начала растворяться. Запах и вкус странного круглого предмета абсолютно не понравились Ленточке, который с опаской отодвинулся подальше. К сожалению, в маленьком желудке ктошки было не так уж много места для манёвра.

Когда таблетка растворилась почти наполовину, до солитёра внезапно дошло. Осознание происходящего оказалось столь убийственно простым, что Ленточка едва не потерял голову от страха.

- Нет… Нет! – отчаянно выкрикнул солитёр. – НЕТ!

К сожалению, изнутри голос червя был едва слышен. Ленточка в ужасе поглядел на таблетку. Та уже почти растворилась, и её резкий удушающий запах туманом накрыл разум бедного червя. Солитёр помотал головой, прогоняя наваждение. Похоже, у него оставались считанные секунды… и всего два выхода. Умереть здесь, без единого шанса на спасение – или выбраться на волю, где у него будет, хоть и весьма призрачный, шанс выжить…

В последний раз глянув на таблетку, Ленточка рванулся вверх.

Джо-Джо уже успел помыться и почистить зубы, когда странная, резкая тошнота скрутила его желудок.

- Оо-о-ох… - ктошка согнулся пополам, пытаясь сдержаться. О чём он только думал? О чём думала Леру? Подросток отчаянно вдохнул, стараясь подавить рвотный рефлекс. Неужели все глистогонные средства так действуют?

Спазмы внутри стали сильнее. И ещё сильнее. И ещё… Джо-Джо уже буквально ощущал тошноту у себя в горле.

Наконец желудок бедного ктошки не выдержал и избавился от своего содержимого. Джо-Джо рухнул на кафельный пол ванной, тяжело дыша после перенесённого испытания. С трудом приоткрыв глаза, он невольно взглянул… и сердце его ёкнуло. На полу матово поблёскивала длинная, извилистая, светлая лента… И эта лента слабо шевелилась.

Джо-Джо с ужасом и отвращением осмотрел «ленту». Если бы в его желудке ещё что-нибудь осталось – ктошку бы наверняка снова стошнило. С трудом поднявшись, Джо-Джо вытащил из-под раковины какую-то тряпку и приблизился к «ленте», намереваясь взять странную пакость и поскорее спустить в унитаз, чтобы забыть, как страшный сон…

Но едва тень ктошки нависла над «лентой», как та мелко задрожала. Из колец того, что было, видимо, её телом, поднялась крохотная головка. Голубые глаза со страхом уставились на ктошку.

- Не надо…

Шок был столь силён, что Джо-Джо буквально рухнул на пол. Его взгляд всё ещё был полон отвращения, но теперь к нему примешивалось изумление.

- Что?.. Это ты?

«Лента» слабо кивнула.

- Прости. Я не хотел этого…

- Не хотел чего?

- Всего. Я не хотел причинять тебе боль, - червь жалобно поглядел на ктошку. – Я просто боялся покинуть тебя…

- Стоп, стоп… - Джо-Джо медленно выдохнул. – Так это из-за тебя все проблемы? Откуда, чёрт возьми, ты вообще во мне взялся?!

- Это произошло там, на озере… - начал было червь.

- Значит, Леру была права… - вслух подумал ктошка. – Что же, извините, Мистер Солитёр, но боюсь, больше вам от меня ничего не светит. Говорящий или нет – но сейчас ты отправишься в канализацию!

- Не надо! – взмолился червь. – Я не паразит… Я не был им очень давно… Я могу жить сам по себе, только… мне нужна вода. Без неё я высохну… - он устало опустил голову на пол. – Я не хотел…

- Не хотел?! Тогда объясни, как ты оказался во мне? – не сдержался Джо-Джо.

Солитёр снова медленно поднял голову.

- Хочешь знать?.. Я дважды спас тебе жизнь на том озере. Это был я, кто вытащил тебя из воды, и я, кто помог тебе вдохнуть… Мне пришлось забраться внутрь твоих лёгких… Но я… Не хотел… - червь как-то странно дёрнулся и обмяк.

Джо-Джо растерянно глядел на червя. Кажется, тот был без сознания…

Голова у ктошки пошла кругом. Он и правда смутно помнил (или, точнее, вообще не помнил), как выбрался из озера. Неужели этот мерзкий червяк говорил правду? Неужели он его спас? Неужели... Чёрт возьми, неужели он и правда говорил? Или это был странный эффект от таблеток? От Леру всего можно было ждать, в конце концов.

Джо-Джо снова поглядел на червя. Тот жалко лежал на холодном твёрдом полу. Он быстро высыхал…

Словно очнувшись, ктошка подскочил и судорожно заозирался по сторонам. Заметив на полке маленький старый аквариум (когда-то у его отца была ещё одна рыбка, кроме Фидвика), Джо-Джо взял его и быстро наполнил водой. Превозмогая отвращение, он осторожно подцепил червя тряпкой и опустил в аквариум. Выскочив из ванной, ктошка помчался к себе в комнату.

2